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Las principales causas de la Gran Depresión y cómo el camino hacia la recuperación transformó la economía de EE. UU.

La Gran Depresión tuvo muchas causas, más allá de la caída del mercado de valores de 1929 que la desencadenó, que expusieron las debilidades de la economía y la sociedad estadounidenses.

  • Si bien la caída del mercado de valores de octubre de 1929 desencadenó la Gran Depresión, múltiples factores la convirtieron en una catástrofe económica que duró una década.
  • La sobreproducción, la inacción ejecutiva, los aranceles inoportunos y una Reserva Federal sin experiencia contribuyeron a la Gran Depresión.
  • El legado de la Gran Depresión incluye programas sociales, agencias reguladoras y esfuerzos del gobierno para influir en la economía y la oferta monetaria.
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La Gran Depresión fue el peor período económico de la historia de Estados Unidos.

Duró aproximadamente una década: desde 1929, el año en que se derrumbó el mercado de valores, hasta 1939, cuando Estados Unidos comenzó a movilizarse para la Segunda Guerra Mundial. La producción industrial cayó casi un 47% y la producción interna bruta (PIB) disminuyó un 30%. Casi la mitad de los bancos estadounidenses colapsaron, las acciones cotizaron a un tercio de su valor anterior y casi una cuarta parte de la población estaba desempleada, en un momento en que no existía el seguro de desempleo.

Si bien el colapso de la bolsa de valores de 1929 marcó el comienzo de la crisis, no fue, contrariamente a la creencia popular, la única razón. Muchos otros factores se combinaron para crear la Gran Depresión, desde aranceles inoportunos hasta medidas equivocadas de la joven Reserva Federal. «El accidente no fue una causa, sino un evento desencadenante», dice Barry M. Mitnick, profesor de administración de empresas y de asuntos públicos e internacionales en la Katz Graduate School of Business de la Universidad de Pittsburgh.

Esto plantea la pregunta: ¿Qué causó exactamente la Gran Depresión? ¿Y podría volver a ocurrir una recesión tan severa?

1. El boom especulativo de la década de 1920

Como sabe cualquiera que haya leído «El gran Gatsby» o visto «Chicago», el período conocido popularmente como los «locos años veinte» precedió al colapso. El PIB creció a una tasa anual del 4,7%, mientras que la tasa de desempleo promedió el 3,7%. De 1920 a 1929, la riqueza total en los EE. UU. Se duplicó con creces, y los estadounidenses individuales comenzaron a invertir en el mercado a lo grande.

Pero no todo fue tan rugiente como parecía. La deuda de los consumidores aumentó y las empresas también se sobrepasaron. Las instituciones financieras se involucraron fuertemente en la especulación del mercado de valores. En algunos casos, crearon «subsidiarias» de valores con sus propios corredores que vendían en secreto sus propias acciones, lo que sería un claro conflicto de intereses en la actualidad.

Las regulaciones débiles habían abierto el camino para un período de especulación salvaje en las bolsas de valores. Estar «en el mercado» era lo «de moda», pero muchos inversores no investigaban empresas y compraban basándose en los fundamentos; solo estaban apostando a que las acciones seguirían subiendo.

Peor aún, muchas personas compraron acciones con margen, generalmente necesitando solo el 10% del precio de una acción para realizar una compra (sin darse cuenta de que estarían en el anzuelo por la cantidad total si el precio bajaba). Eso, a su vez, infló los precios, y las acciones se vendieron por más dinero del que justificaban las ganancias reales de sus empresas.

Aún así, el mercado de valores siguió subiendo obstinadamente. Es decir, hasta octubre de 1929, cuando todo se vino abajo.

2. Caída de la bolsa de valores de 1929

Al darse cuenta de la sobrecalentada situación del mercado, los inversores experimentados empezaron a «sacar beneficios» en el otoño de 1929. Los precios de las acciones empezaron a tartamudear.

Se estrellaron por primera vez el 24 de octubre de 1929, cuando los mercados abrieron un 11% más bajo que el día anterior. Después de este «jueves negro», se reunieron brevemente. Pero los precios volvieron a bajar el lunes siguiente. Muchos inversores no pudieron realizar sus llamadas de margen. El pánico al por mayor se apoderó de ellos, lo que llevó a más ventas. El «Martes Negro», 29 de octubre, los inversores descargaron millones de acciones y continuaron descargándolas. Literalmente no había compradores.

«El sistema cayó sobre sí mismo como un castillo de naipes», dice Mitnick.

Desde 1929 hasta julio de 1932, el mercado perdió más del 85% de su valor. El promedio industrial Dow Jones se hundió desde un máximo de 1929 de 381,17 hasta un mínimo de 41,22 en 1932.

Y provocó que otros problemas económicos que estaban a fuego lento llegaran a ebullición.

3. Problemas de sobreoferta y sobreproducción

La producción en masa impulsó el boom del consumo de la década de 1920. Pero también condujo a la sobreproducción por parte de muchas empresas. Incluso antes del colapso, comenzaron a tener que vender productos con pérdidas.

En la agricultura se estaba produciendo una crisis similar. Durante la Primera Guerra Mundial, los agricultores compraron más maquinaria para impulsar la producción, una medida costosa que los endeudó. Pero, en la economía de la posguerra, terminaron produciendo mucha más oferta de la que necesitaban los consumidores. Los valores de la tierra y los cultivos se desplomaron.

Todo resultó en una caída de los precios, tanto agrícolas como industriales, que diezmó las ganancias y perjudicó a las empresas ya sobreextendidas.

4. Baja demanda, alto desempleo

La pérdida de dinero obligó a las empresas a recortar la producción y su fuerza laboral. Los consumidores endeudados dejaron de gastar. Eso solo empeoró la situación, provocando que más empresas colapsaran o recortaran y, por supuesto, despidieran a más personas. Durante su pico en 1933, la tasa de desempleo alcanzó el 24,9% (15 millones de estadounidenses de una población de 125,6 millones) y todavía era casi el 19% en 1939.

Hombre del coche
El colapso del mercado de valores acabó con miles de inversores.
Imágenes de Bettmann / Getty

5. Errores de la Reserva Federal

A lo largo de los años 20, los bancos habían sido irresponsables, permitiendo que sus reservas bajaran peligrosamente. Pero la Reserva Federal lo era aún más, piensan ahora muchos economistas e historiadores. «La Gran Depresión se puede poner a los pies de la Fed», dice Aleksandar Tomic, director del programa de Maestría en Ciencias en Economía Aplicada en Boston College.

Al mantener bajas las tasas de interés a principios y mediados de la década de 1920, la Fed contribuyó a la embriagadora expansión. Luego, después del colapso, hizo todo lo contrario de lo que los economistas aconsejarían hoy: en lugar de bajar las tasas de interés, la Fed las elevó, duplicándolas en 1931 desde sus niveles previos al colapso. La idea era desalentar los préstamos y los préstamos, la «especulación salvaje» que alentó al mercado a burbujear y luego estallar.

La Fed también siguió la política «liquidacionista» del entonces secretario del Tesoro, Andrew Mellon, que esencialmente permitió que los bancos colapsaran. El pensamiento: Elimine las instituciones financieramente irresponsables y, en general, surgirá un sistema bancario más sólido y sólido. Pero en lugar de las manzanas podridas, fueron los bancos más pequeños los que terminaron hundiéndose. En 1933, 11.000 de ellos habían fracasado, acabando con los ahorros de millones.

En última instancia, la disminución de la oferta monetaria condujo a la deflación. Eso, a su vez, provocó incrementos por las nubes en las tasas de interés reales, lo que ahogó cualquier posibilidad de que las empresas invirtieran o se expandieran.

6. Una respuesta presidencial limitada

La respuesta del presidente Herbert Hoover a la crisis económica fue tardía. Creyente en la mínima intervención del gobierno, consideró que la ayuda pública directa debilitaba el carácter. Eventualmente comenzó a gastar y lanzó proyectos de préstamos y obras públicas. Sin embargo, según muchos economistas, era demasiado tarde.

Gente de la tienda
Se acabaron sus ahorros, se perdieron sus trabajos, muchos estadounidenses perdieron sus hogares y se vieron obligados a tomar la carretera.
Imágenes históricas / Getty

7. Una tarifa inoportuna

A medida que la demanda disminuyó, las grandes empresas y la agricultura, sintiendo el efecto de los productos baratos del exterior, presionaron para obtener protección. El Congreso cumplió con la Ley de Aranceles de los Estados Unidos de 1930, también conocida como el proyecto de ley Smoot-Hawley, que elevó los aranceles sobre los productos extranjeros en aproximadamente un 20%.

Varios países tomaron represalias con sus propios aranceles sobre los productos estadounidenses. El resultado inevitable fue un colapso comercial. En los próximos dos años, las importaciones estadounidenses cayeron un 40%.

Sin mercados en el exterior. Sin demanda en casa. No es de extrañar que la actividad económica se detuviera.

Efectos de la Gran Depresión

Cuando Franklin D. Roosevelt se convirtió en presidente en 1933, casi de inmediato comenzó a impulsar en el Congreso una serie de programas y proyectos llamados New Deal. Hasta qué punto el New Deal realmente alivió la depresión es un tema de debate: a lo largo de la década, la producción se mantuvo baja y el desempleo alto.

FDR
El presidente Franklin Roosevelt firma la Ley Bancaria de Emergencia, una de las docenas de medidas destinadas a aliviar la crisis.
Imágenes de Bettmann / Getty

Pero el New Deal hizo más que intentar estabilizar la economía, brindar alivio a los estadounidenses desempleados y crear programas de redes de seguridad nunca antes escuchados, así como regular el sector privado. También reformuló el papel del gobierno, con programas que ahora son parte del tejido de la sociedad estadounidense.

Entre los logros del New Deal:

  • Protecciones para trabajadores, como la Ley Nacional de Relaciones Laborales, que legitimó los sindicatos, la negociación colectiva y otros derechos de los empleados
  • Programas de obras públicas, destinado a proporcionar empleo a través de proyectos de construcción: un beneficio mutuo para la sociedad y las personas
  • Redes de seguridad individuales, como la Ley de Seguridad Social de 1935, que creó el sistema de pensiones que aún hoy existe, y el seguro de desempleo

Un legado de la regulación gubernamental

La legislación del New Deal también marcó el comienzo de una nueva era de regulaciones gubernamentales, y el concepto subyacente de que incluso un sistema de libre empresa puede usar cierta supervisión federal. Las medidas de hitos incluyen:

  • los Ley Glass-Steagall de 1933, que separó la banca de inversión de la banca comercial para evitar conflictos de intereses y el tipo de especulación que condujo al colapso de 1929 (fue derogada en 1999, aunque algunas de sus reglas permanecen en la Ley Dodd-Frank de 2010)
  • los Corporación Federal de Seguros de Depósito para supervisar los bancos y proteger las cuentas de los consumidores, a través del seguro de depósitos de la FDIC
  • El establecimiento de la Comisión Nacional del Mercado de Valores (SEC) para supervisar el mercado de valores, crear legislación sobre valores y proteger a los inversores de prácticas fraudulentas

«El mayor legado es un cambio en la visión de las responsabilidades del gobierno, que debe participar activamente en el tratamiento de los problemas económicos y sociales», dice Tomic.

Cartel de seguridad social
El New Deal creó el programa de Seguro Social que paga beneficios a los jubilados.
Arte gráfico / Getty Images

¿Podría volver a ocurrir la Gran Depresión?

«La tasa de desempleo más alta desde la Gran Depresión» gritó los titulares en abril de 2020, cuando el nivel de desempleo alcanzó el 14,7% de la población estadounidense. (Disminuyó en general ya que, aunque es preocupante, permanece en los dos dígitos entre los negros y los hispanos).

Hay otras estadísticas sombrías en la era del coronavirus: del 12 de febrero al 30 de marzo de 2020, el DJIA disminuyó un 35%. Y en el segundo trimestre de 2020, el PIB cayó a una tasa anualizada del 32,9%, la caída más pronunciada desde 1947.

«Entre ciertos grupos, ahora hay una depresión absoluta», dice Tomic.

Pero, ¿podría haber otra Gran Depresión?

Aunque de ninguna manera existe un consenso, muchos economistas argumentan que es poco probable que ocurra otra catástrofe de este tipo, al menos una causada por factores internos. Esto se debe principalmente a que el gobierno federal contemporáneo puede recurrir a muchas más herramientas políticas y monetarias, que van desde la compensación por desempleo hasta la reducción de la oferta monetaria.

Como, de hecho, lo ha hecho. Tomemos la Gran Recesión de 2007-2009. También se aceleró debido a una crisis del mercado financiero, el colapso de los préstamos de alto riesgo. Pero la Fed recortó rápidamente las tasas de interés. Y gracias en gran parte a un rescate gubernamental masivo de las industrias bancaria, de seguros y automotriz, y un paquete de estímulo de más de $ 800 mil millones, la recesión oficialmente duró menos de dos años. Aunque lenta, la economía se recuperó y, finalmente, provocó un mercado alcista sin precedentes.

Es posible que los recuerdos de la Gran Depresión nunca se desvanezcan. Pero hoy en día, dice Brad Cornell, director gerente de Berkeley Research …

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