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12 matemáticos clásicos

John Napier (1550-1617)

Busto_del_matemático_John_Napier_of_Merchiston

Busto de John Napier.

Wikimedia Commons / Kim Traynor



Si bien muchos de los matemáticos de esta lista hicieron contribuciones a una gran cantidad de campos diferentes de las matemáticas, John Napier creó un concepto increíblemente importante: el logaritmo. El logaritmo de un número, en términos generales, nos da una idea del orden de magnitud de ese número.

En términos modernos, los logaritmos tienen una «base» y el logaritmo de un número nos da la potencia que necesitamos para elevar la base para obtener ese número. Por ejemplo, el logaritmo en base 10 de 10 es 1 y el logaritmo en base 10 de 100 es 2, ya que 101 = 10 y 102 = 100.

Una gran razón por la que el logaritmo es tan útil radica en algunas de sus propiedades: los logaritmos convierten la multiplicación en suma y la división en resta. Para ser más específicos, el logaritmo del producto de dos números es la suma de los logaritmos de los números y, de manera similar, el logaritmo de un cociente es la diferencia de los logaritmos.

Esto, especialmente en el mundo anterior a la informática, facilita mucho los cálculos. Los algoritmos de multiplicación y división para números grandes o muy precisos llevan mucho más tiempo que la suma o la resta. Entonces, si alguien tuviera que multiplicar dos números grandes, podría buscar los logaritmos de los números en una tabla, sumarlos y luego usar una tabla de esa suma para obtener su resultado.

Los dispositivos como las reglas de cálculo también aprovechan los logaritmos para permitir un cálculo rápido. Esta aceleración del cálculo tenía aplicaciones muy útiles en la ciencia y la navegación, en las que había que realizar un gran número de cálculos muy rápidamente.

Muchas cantidades que varían en varios órdenes de magnitud se miden en escalas logarítmicas, como la escala de Richter para terremotos y la escala de decibelios para volumen.

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